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아이자람    아이들이 스트레스에 민감하다?
빠른 속도로 변화되어 가는 긴장된 사회적 분위기의 영향으로 어른들은 많은 스트레스 상황 속에서 살아가고 있습니다.

그러다보니 같은 가정 안에서 지내고 있는 자녀들 역시 그러한 사회적 상황에서 자유로울 수만은 없게 되고 있어요. 특히 요즘은 '빠르게 변화되는 현실에 발맞추기 위해서'라는 명목으로 유아원, 유치원, 초등학교 생활 속에서도 성장을 재촉 당하고 있으며, 거의 날마다 또래들과의 경쟁에 시달리고 있기 때문에 아동들 또한 많은 스트레스를 경험하게 됩니다.


*아동기 스트레스란?

스트레스란 갑작스런 환경 변화로 인해 아동의 평형상태가 깨지게 되면서 변화된 새로운 환경에 적응해 낼 수 없을 때 유발되는 심리적·신체적·사회적 긴장 반응입니다.

성인들이 보기에는 아동들의 스트레스가 아주 사소한 것이라고 여길 수 있지만, 아이들이 느끼는 스트레스 정도는 상당히 높을 수 있으며, 그 상처는 평생 동안 남아 아동의 전반적인 발달에 부정적인 영향을 미칠 수 있어요.

그렇다고 모든 스트레스 상황이 항상 부정적인 영향만을 주는 것은 아닙니다. 때로는 안일해진 일상에 활력을 불어넣고, 개인의 성장을 위한 자극이 될 수도 있으니까요.

그러나 아직 미성숙한 아동의 경우에는 제한적인 능력 때문에 변화된 현실을 받아들이는 수준이 성인과는 매우 달라 아주 작은 변화에도 보다 큰 어려움을 겪을 수 있으므로, 부모님의 많은 관심과 사랑이 요구됩니다. 아동이 스트레스에 민감한 이유에 대해 제대로 이해한다면 좀더 적절한 도움을 줄 수 있겠지요.

*아이들이 스트레스에 취약한 몇가지 이유들

성인에 비해 아동이 스트레스에 취약한 몇 가지 이유들을 살펴보면, 먼저 아동의 인지적 특성 중에서 시간 개념의 차이와 자아중심성을 들 수 있어요.

즉, 똑같은 시간에 대해서 성인에 비해 아동은 훨씬 더 길다고 지각하기 때문에, 고통스러운 상황을 참아낼 수 있는 인내 시간 또한 성인에 비해 상당히 짧다는 것입니다.

또한 아동의 자아중심성은 현실을 있는 그대로 인식하는데 어려움을 주기 때문에 적절한 문제 해결을 방해하고 많은 스트레스를 유발하게 합니다. "세상의 중심은 나"라고 생각하던 관점에서 벗어나기 위해서는 오랜 시간과 훈련이 필요한데, 예를 들어 장난감 나눠 쓰기, 순서 정해서 놀이 기구 이용하기, 협동해서 과제 수행하기 등과 같은 다양한 경험과 학습을 통해 점차적으로 탈중심화 되도록 이끌어줄 수 있겠지요.

두번째로, 성인에 비해 상당히 제한적이고 단조로운 생활 공간 속에 있는 아동은 상황에 대한 통제력이 아직 많이 부족해요. 나이가 들어감에 따라 아동의 활동 공간이 집안에서 동네, 유치원, 학교로 확대되어감으로써 점차 상황에 따라 어떻게 지내야 하는지를 서서히 배워나감으로 아동의 내적 통제감도 함께 자라게 됩니다.

즉, 부모님이 자녀들에게 좀더 다채로워진 삶의 공간을 경험할 수 있는 기회를 제공한다면 아동의 적응력 향상에 도움이 될 수 있답니다.

세번째를 살펴볼까요? 사실 아동들에게는 노골적인 분노 표현이나, 성인과 같은 다양한 스트레스 대처방법을 선택할 자유가 허용되지 않아요. 자녀들이 솔직하고 자연스럽게 정서 표현을 할 수 있으려면, 부모님들이 부정적인 정서 표현에 대해서도 개방적인 수용 자세를 가지셔야 합니다.

우선 아이들의 감정 표현을 받아주고, 그러면서 상황에 적절한 표현방법을 알려주는 것이 필요합니다. 자녀가 새롭게 배운 표현방법을 사용할 때는 적극적인 지지를 보내준다면 아이들은 '아, 이렇게 표현하는 건 괜찮구나'라고 깨닫게 되지요.

감정을 억누르는 게 아니라 더 좋은 감정표현 방법을 배우는 것, 이것은 사실 아이들뿐 아니라 성인들에게도 필요한 스트레스 해결책입니다.


그밖에도 계획 능력이 부족하고 스트레스 정도를 잘 인식하지 못하는 아동의 발달적 특성에 대해 하나둘 알아가는 것이 출발점이지요. 좋지 못한 환경으로 야기될 수 있는 부정적인 영향으로부터 아이들을 보호하고, 그리고 동을 보호하고 더불어 아동의 잠재력이 제대로 발휘될 수 있는 최적의 환경을 조성하는 디딤돌을 만들어갈 수 있을 겁니다.
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