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아이자람    엄지손가락을 지나치게 많이 빨아요!
Q : 4개월된 아기가 엄지 손가락을 지나치게 많이 빤답니다. 다들 아기들이 빨고자 하는 욕구가 있다지만 계속해서 엄지손가락만 빨고 잠이 올 때는 더욱 심합니다.
심리적으로 다른 문제가 있는 건 아닐까 하는 생각도 들어요.

답변 : 어떤 아기들은 다른 아기들에 비해서 더 많이 손가락을 빠는 행동을 보이지만, 일반적으로 4-5세 가량까지는 손가락 빠는 행동에 대해 이상(abnormal)이라고 판단하지는 않습니다. 손가락에 상처가 나거나 심하게 부어오를 정도로 빤다면 문제가 되겠지만요.

아이들이 손을 빠는 건, 구강을 자극하면서 만족감을 주고 (아기들이 젖꼭지를 빨면서 포만감을 느끼는 것처럼) 긴장을 푸는 효과가 있다고 해요. 그래서 아이들이 짜증나거나 배고프거나 심심할 때 또는 잠이 올 때 이렇게 손가락 빠는 행동을 보입니다.

스스로의 만족감을 위해서 또는 놀이로써 말이에요. 손가락이 리듬감있게, 부드럽게 입안으로 왔다갔다하는 걸 즐기는 거죠. "구강기"의 유아들은 지금 입속의 자극에 대해 가장 민감하게 반응할 때이고, 신체를 만지작거리는 것 자체가 놀이일 수 있거든요.

자라면서 점차 다른 대상물을 찾게 되면 이 행동은 자연스럽게 줄어든다고 해요. 아주 심하게 빠는 경우에는 가짜 젖꼭지를 사용하는 등 대체물을 사용한다고도 합니다.
이 경우에는 아이의 구강구조를 고려해 적당한 모양으로 잘 골라야한다고 하네요.

자녀분이 만일 4-5세경인데도 심하게 손가락을 빤다면 그에 대해 치료가 필요한 정도인지 아닌지 생각해봐야겠지만, 4개월된 아기면 미리부터 너무 많은 걱정 안하셔도 될 것 같습니다.
아기가 손가락빨기 말고 다른 것에 관심을 가질 수 있도록 아기의 시야가 닿는 곳이나 손이 닿는 곳에 다른 유아용 장난감을 놔두신다거나 그런 걸 보여줘서 관심을 다른 곳으로 돌리는 등의 방법 정도는 생각해보셔도 괜찮겠지요.

돌 이전에는 80%의 아기들이 손가락을 빨고 나이 들면서 점차 사라진다니까, 아직까지는 자연스러운 행동으로 생각하셔도 될 것 같습니다.
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